Los diez grandes descubrimientos científicos de 2017, según Science

La prestigiosa revista ha elegido la detección de ondas gravitacionales de estrellas de neutrones como el más importante del año. También ha destacado el hallazgo de una nueva especie de orangután o los avances en edición de genes.

Una nueva era en la astrofísica

El descubrimiento del año es, según Science, la  detección de ondas gravitacionales derivadas de la fusión de estrellas de neutrones . La historia de este avance importante se remonta, como mínimo, a 2016, cuando se logró la  primera detección directa de ondas gravitacionales . Estas son las perturbaciones predichas por la Relatividad de Einstein, e insinuadas experimentalmente en 1978, que  registran el espacio-tiempo a la velocidad de la luz  y que se generan cuando las masas son muy importantes.

 

El evento astrofísico más observado

Hasta el momento en que se capturó las ondas gravitacionales, se derivan de los agujeros negros, pero estos objetos, por definición, se caracterizan por no dejar escapar a la luz y por resultar invisibles para los telescopios. Así que, los científicos se preguntaban qué supondría el poder captar las ondas gravitacionales de algo que sí podía ver: ¿Cuántas cosas se pueden descubrir sobre el Universo al usar la vista de la vista y el oído? La respuesta llegó del 17 de agosto de 2017. LIGO y Virgo presentan una posible señal de ondas gravitacionales. Dos segundos después, el telescopio espacial Fermi, de la NASA, captó un estallido de rayos gamma, una generación de energía cuyo origen es desconocido pero que sospecha que se originó en la fusión de estrellas de neutrones. Los sistemas automáticos de alerta respondieron, y en cuestión de minutos pusieron en alerta a astrónomos de todo el mundo . Gracias a esto, este fenómeno se convirtió en el evento astrofísico más estudiado de la historia: 70 observatorios del globo y 3.674 científicos de 953 instituciones lo observaron.

 

Una nueva especie de orangután

Se trata del  orangután de Tapanuli  ( Pongo tapanuliensis ), el tercero de los suyos junto a los de Sumatra y Borneo. Vive en el área de Batang Toru, una superficie de 1.100 km cuadrados en el norte de la isla de Sumatra. Su aspecto exterior no es demasiado grande para otros orangutanes, motivo por el cual ha pasado desapercibido hasta ahora, pero, según los investigadores, su ADN no deja lugar a dudas de que es una única especie. En el estudio de su genética fue fundamental la aportación del científico del Instituto de Biología Evolutiva, del Centro mixto del CSIC y de la Universidad Pompeu Fabra (UPF) en Barcelona.

Apenas quedan 800 ejemplares, varios amenazados por la caza y el plan de construcción de una presa hidroeléctrica que inundaría una gran parte de su hábitat, por lo que los científicos advierten que pueden desaparecer en pocas décadas.

La vida íntima de las moléculas

El  Premio Nobel de Química de este año  premió a varios investigadores de impulso de una técnica, la  criomicroscopía electrónica, que permite congelar moléculas en el acto , como si se tratara de una «foto-acabado». Esto permite comprender cómo estructurar moléculas, cómo proteínas y cómo interaccionar con otras, lo que resulta fundamental para el estudio de las células o para diseñar nuevos remedios contra enfermedades, entre muchas otras cosas.

Artículos científicos libres

Este año, los biólogos asistieron al nacimiento de BioRxiv, una plataforma de versiones preliminares de artículos científicos en el campo de la Biología, desde la Microbiología a la Neurología, en la que los autores pueden  colgar sus artículos antes de que estos sean revisados  por los editores de las revistas. La ventaja de este sistema es que ayudan a acelerar la carrera de los investigadores y facilitan la comunicación científica.

Un mejor editor de material genético

Se conocen alrededor de 60,000 mutaciones en el material genético que parecen estar vinculadas con enfermedades humanas. Entre todas ellas, los resultados son de  35,000 hijos por cada cambio en una sola base , cada una de las  moléculas del ADN  especializadas en codificación de la información genética.

Una nueva estrategia contra el cáncer

La Agencia del Medicamento y la Alimentación (FDA) de EE.UU. dio luz verde este año a un fármaco contra el cáncer  destinado solo a los pacientes con una nueva firma genética . Es la primera vez que este organismo aprueba un tratamiento oncológico basado en un biomarcador sin pensar en el órgano del cuerpo humano donde se haya originado el tumor.

El medicamento se llama Pembrolizumab y está fabricado por la compañía MSD bajo la marca Keytruda.

El hielo más antiguo: 2,7 millones de años

Un equipo dirigido por investigadores de las universidades de Princeton y Maine anunció el pasado agosto la  recuperación de hielo antártico congelado hace 2,7 millones de años . La muestra es 1,7 millones de años más antigua que la anterior, y empuja hacia atrás el registro atmosférico a un momento crucial en la historia del clima del planeta.

El hielo proviene de Allan Hills, una desolada región de la Antártida, donde los fuertes vientos retiran la nieve, revelando densas y lustrosas capas de hielo antiguo.

Los primeros de nuestra especie

El hallazgo sugiere que los procesos evolutivos que se llevaron a una aparición de los humanos modernos  no pudieron haber estado confinados al este de África , como se creía hasta ahora.

Los científicos, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig (Alemania), utilizaron exploraciones microtomográficas computarizadas de última generación para demostrar la forma facial de los fósiles de Jebel Irhoud es prácticamente indistinguible de los humanos actuales.

El triunfo de la terapia génica

Investigadores han logrado salvar la vida de bebés que nacieron con una enfermedad neuromuscular  al agregar un gen del que cuidaban sus neuronas espinales . Estos pequeños sufren de atrofia espinal de tipo 1 (SMA1). La falta de una proteína necesaria para permitir el funcionamiento de las motoneuronas de la médula espinal, lo que provoca que sus síntomas se debiliten y, finalmente, que no sean respirar. Sin el tratamiento, habrían muerto alrededor de los dos años de edad.

En noviembre, el equipo del Hospital Nacional de Niños en Columbus (EE. UU.) Y la empresa Avexis informaron de que  todos menos uno de los doce bebés que recibieron la terapia para hablar , comer y sentarse, al menos brevemente, por su cuenta.

La «cafetera» que detecta neutrinos

Este año, científicos de la comunidad COHERENT, que agrupa a 90 científicos de 18 instituciones, desarollaron un detector pequeño, más o menos tan grande como una tostadora, capaz de detectar un tipo de interacción entre los neutrinos y la materia, y que  abrió la puerta a investigación baratas y sencillas  con estas escurridizas partículas. Se espera que esto permita fabricar detectores que ayuden a vigilar las reacciones, estudiar los neutrinos estériles o estudiar las propiedades del núcleo de los átomos.